Les émotions primaires et secondaires

Les émotions fondamentales ou primaires sont constituées par des réactions qui semblent préprogrammées. Elles sont présentes chez le bébé ainsi que chez les primates. Les recherches de Paul Ekman dans les année 1960 démontrent qu’il existe sept émotions qui s’expriment sur le visage humain de manière universelle, à travers toutes les cultures.

Certains chercheurs ont étudié l’expression émotionnelle chez des enfants qui viennent au monde aveugles. Les études montrent qu’ils peuvent exprimer, par leur mimiques, des émotions lorsqu’ils sont heureux ou malheureux, sans avoir pu les apprendre par mimétisme.

Il y a donc un caractère inné dans l’expression de certaines émotions, caractère que nous affinons peu à peu en fonction de notre culture.

Parmi toute la palette d’émotions certaines sont considérées comme des émotions fondamentales, dites aussi primaires ou encore darwiniennes, par opposition aux variations subtiles qui instaurent des émotions liées aux contextes sociaux et relationnels que sont les émotions secondaires, mixtes ou complexes.

L’expression des émotions possède en effet un nombre important de termes qu’il est difficile de réduire aux émotions primaires. Par ailleurs il n’existe aucune preuve empirique de l’existence d’un nombre limité d’émotions biologiquement déterminées.

Les émotions primaires et secondaires

Les émotions primaires

Trois siècles avant notre ère, Aristote cite la colère, la pitié, la peur et le désir ainsi que leurs opposés et précise qu’elles sont suivies de plaisir ou de douleur.

Les premiers concepts d’émotions «fondamentales» ou «primaires» remontent au moins au Livre des Rites , une encyclopédie chinoise du premier siècle.

En 1649 René Descartes, s’il évoque à l’époque des « passions », distingue six passions fondamentales, six passions claires et distinctes à savoir l’admiration, l’amour, la haine, le désir, la joie et la tristesse. Toutes les autres sont composées de quelques-unes de ces six, ou bien en sont des espèces.

emotions primaires ekman

En 1872 Charles Darwin rédige un ouvrage portant sur l’expression des émotions chez les hommes et les animaux. Il pose les premiers postulats qui influenceront de façon déterminante les recherches sur les émotions. Pour Darwin, les émotions sont universelles (présentes dans toutes les cultures et tous les pays) et adaptatives (elles permettent de répondre de façon appropriée à l’environnement, assurant la survie de l’espèce).

Au début du 20ème siècle, l’expression de toutes les émotions n’est pas considérée comme innée mais au contraire acquise culturellement.

En 1968, Paul Ekman, un des plus grands chercheurs contemporains en psychologie des émotions, a identifié six émotions fondamentales (colère, dégoût, peur, joie, tristesse et surprise). Il démontre que ces émotions s’expriment de façon universelle et tranche le débat en faveur de Darwin, grâce à des expériences sur des peuples de Papouasie-Nouvelle-Guinée.

classement des émotions - plutchikEn 1980, Robert Plutchik identifie huit émotions primaires qu’il regroupe en quatre paires d’opposés polaires (joie-tristesse, colère-peur, confiance- méfiance, surprise-anticipation).
Depuis, plus d’une trentaine d’études ont confirmé le caractère universel de plusieurs familles d’émotions.

Dans les années 1990, Ekman a proposé une liste élargie d’émotions de base, une gamme d’émotions positives et négatives qui ne sont pas tous codés dans les muscles faciaux. Les émotions nouvellement incluses sont  l’amusement , le mépris , le contentement , l’embarras , l’excitation , la culpabilité , la fierté , le soulagement , la satisfaction , le plaisir sensoriel , et la Honte

Quoi qu’il en soit, si la liste des émotions primaires est discutée, certaines sont admises par tous, telles : la joie, la peur, la colère, la tristesse.

Ces distinctions ne sont pas contradictoires, si on admet que les émotions de base sont des signaux physiologiques d’éprouvés et s’appuient sur un contexte d’universalité d’expressions, fournissant des informations à autrui.

Les émotions secondaires

Les émotions secondaires, dites également complexes, mixtes ou sociales.

Techniquement, une émotion mixte est un mélange de plusieurs émotions. C’est le point de vue, entes autres, de Plutchikqui, dans une approche évolutionniste considère les émotions secondaires comme des mélanges de deux autres émotions primaires.  Oatley et Johnson-Laird, énoncent, quand à eux, qu’une émotion secondaire est la combinaison d’une émotion de base et de représentations mentales dans une approche cognitiviste. Pour Damasio, les émotions secondaires, viennent au cours du développement individuel à partir du moment où l’on commence à prendre conscience de ses émotions et à établir des rapports entres certains types de phénomènes, de situations et les émotions primaires.

La nostalgie est un cas typique d’émotion mixte. C’est un mélange d’émotion agréable et d’émotion désagréable. Nous sommes dans un sentiment mêlé de joie en nous remémorant de bons souvenirs et dans le même temps plutôt triste à l’idée que c’était le passé ou notre jeunesse.

Les émotions sociales pour Damasio comprennent la sympathie, le mépris, la culpabilité, l’envie, la honte. Selon lui, elle font aussi partie d’un programme inné, mais se déclenchent dans les situations sociales humaines. Les émotions sociales sont utiles communiquer avec l’autre, détecter les différences chez autrui et selon Damasio ont certainement été mises en place par l’évolution pour détecter les dangers, signaler un risque et favoriser l’attaque ou au contraire l’évitement.

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